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Ashford & Tenterden

Le plus séduisant mélange d’ancien et de moderne du Kent. Nous sommes ici à la rencontre de la ligne ferroviaire internationale, de villes marchandes animées, de grands chefs cuisiniers à réputation mondiale et de villages riches d’histoire, de paysages idylliques et d’un terroir couvert de somptueux vignobles.

Les amateurs de mode économes se précipitent sur les démarques de couturiers au centre de magasins d’usines de “McArthur Glen’s Ashford Outlet”, et au centre commercial d’Ashford's County Square. Les moyens de transport de la ville sont eux-mêmes cosmopolites – la gare internationale permet de gagner Londres aisément par le service de trains à grande vitesse du sud-est, ‘Javelin’, ou Paris, Bruxelles, Lille et Disneyland par l’Eurostar. Il y a de l’histoire aussi ici. Le chemin du patrimoine, “Ashford’s heritage trail”  vous mène dans des allées bordées de maisons médiévales et des 17e et 18e siècles. Tout près de là, on trouve le moulin Willesborough Windmill et Godinton House – l’un des plus beaux domaines historiques du Kent. Vous avez le choix de vous restaurer et vous reposer au restaurant gastronomique du Secret Garden; dans le luxe d’un manoir campagnard à Eastwell Manor; à l’impeccable Ashford International Hotel; et dans deux Holiday Inns.

Et tout autour d’Ashford, c’est l’envoûtement du Kent de jadis. Des villages à croquer, des houblonnières et séchoirs à houblon pittoresques, des collines ondulées. Paysage ancestral au sein duquel se nichent des vignobles de grande classe comme celui de  Chapel Down Winery. Pausez pour faire la visite-dégustation guidée, avant de vous diriger sur le Swan pour savourer un repas dont vous vous souviendrez.

Tenterden, le joyau du Weald, n’est pas loin. C’est une jolie ville au “green” bordé d’arbres, débordant de boutiques originales et de curiosités architecturales rares comme des maisons à façades boisées blanches ou d’autres couvertes des tuiles traditionnelles du Kent. Prenez le train à vapeur, le Kent & East Sussex Railway, rendez vous au manoir du 16e siècle de Smallhythe, ancienne maison de l’actrice Ellen Terry, ou allez voir le moulin ‘Stocks Windmill’; délicieusement photogénique, il vaut vraiment le détour.

Près de là, vous pourriez en profiter pour visiter l’atelier et salle d’exposition des  Stevenson Brothers; leur chevaux à bascule en bois sont absolument exquis, un cadeau de rêve pour un enfant, fait pour durer une vie entière. Ou bien alors réservez une expérience unique parmi 40 félins sauvages, à la fondation Wildlife Heritage Foundation, où l’on offre des safaris à pied, des cours de photographie et des séjours dans des loges luxueuses.

Et partout, des villages hors du temps, tous vous accueillant à bras ouverts dans des maisons d’hôtes délicieuses parsemées ici et là (B&B). Les randonneurs adorent la ville historique de Wye, point de départ de superbes sentiers de campagne, et où se trouve l’auberge de renom, le New Flying Horse. Chilham, village du 15e siècle est si photogénique qu’il sert souvent de décor de films. Pluckley représente ce qu’il y a de plus typique dans le Kent: on y a filmé la série pour la chaîne de télévision ITV The Darling Buds of May; et on peut aussi acheter de nombreux produits du terroir à Elvey Farm. A Rolvenden se trouve le Great Maytham Hall, œuvre de l’architecte Lutyens dont les jardins ont inspiré Frances Hodgson Burnett pour écrire son célèbre conte pour les enfants, ‘Le jardin secret’. Biddenden a de superbes maisons à façades à demi boisées typiques du Kent; profitez-en pour vous lécher les babines au restaurant The West House, une étoile Michelin, et pour visiter le vignoble et la cidrerie de Biddenden Vineyards and Cider Works pendant que vous y êtes.

Suivez des pistes étonnantes: les sentiers de randonnées North Downs Way, Pilgrims Way, Greensand Way et Saxon Shore Way serpentent entre des vergers regorgeant de pommes, poires et cerises du Kent, des réserves naturelles (les sites d’intérêt scientifique particulier de Hothfield Heathlands et d’Orlestone Forest), et d’anciennes forêts – telles que les anciennes réserves de chasse d’Henri VIII, Kings Wood, à Challock.


Pour en savoir plus, consultez: www.visitashfordandtenterden.co.uk